Neptuno

Neptuno es el octavo planeta del sistema solar. La primera distinción que podemos hacer sobre éste planeta es que forma parte de los planetas que se conocen como exteriores o gigantes gaseosos. Se denomina un planeta “gaseoso” ya que está compuesto en un 84% de hidrógeno, 12% de helio y 2% de metano.

Fue el primer planeta en ser descubierto, el 23 de septiembre de 1846, debido a predicciones matemáticas. Su nombre proviene del dios romano Neptuno, a quien se le atribuía poder sobre los mares y los océanos.

El descubrimiento de Neptuno sigue siendo controversial

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El matemático francés Urbain Le Verrier y el matemático inglés Couch Adams predijeron la existencia del planeta Neptuno en una región específica del cielo. Posteriormente en el año 1846 el astrónomo Johann Gottfried Galle encontró al planeta a menos de un grado de la posición calculada anteriormente por Adams y Le Verrier; en ese momento comenzó la batalla que continúa hasta estos días, sobre a quién se le debe adjudicar el descubrimiento.

En general se piensa que tanto Le Verrier como Adams merecen los méritos por el descubrimiento. Sin embargo, la primera persona que observó éste cuerpo celeste fue Galileo en 1611, pero éste lo había tomado simplemente como una estrella; al no haber sido identificado como un planeta, no se le puede atribuir a él su descubrimiento.

Características físicas

Entre sus características principales, el planeta tiene un diámetro de 49.528 Km, posee una distancia del sol de 4501 millones de km, su período de rotación equivale a 16 horas y 7 minutos terrestres y su período de traslación equivale a 164 años, 280 días y 7 horas terrestres.

El interior del planeta está conformado por roca fundida, agua, metano y amoníaco líquidos. Los dos tercios de su interior están compuestos por un núcleo rocoso cubierto por una costra helada.

Por su parte, el exterior del planeta es una mezcla de hidrógeno, helio, vapor de agua y metano, gases que le dan su color azul característico.

Todo el planeta está oculto bajo una atmósfera gruesa y pesada. Su diámetro consta de 49,500 kilómetros, por lo que de encontrarse vacío contendría 60 veces el tamaño de la Tierra aproximadamente. Éste planeta completa su órbita alrededor del sol cada 165 años y posee ocho lunas, seis de las cuales fueron descubiertas por la nave Voyager.

Atmósfera

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La atmósfera de Neptuno puede considerarse similar a la de otros planetas gaseosos (Júpiter, Saturno y Urano). Ésta presenta una fuente interna de calor, y en ella se dan fenómenos meteorológicos como huracanes gigantes.

En su atmósfera alta posee nubes alargadas y brillantes, similares a los cirros de la tierra, mientras que, en bajas latitudes la nave Voyager capturó imágenes de nubes que proyectaron su sombra en capas de nubes inferiores.

Neptuno es un planeta dinámico que posee los vientos más fuertes que se puedan encontrar entre los planetas del sistema solar, muchos de ellos soplan en sentido contrario al de su rotación. Éste planeta posee manchas que son comparadas con las tempestades de Júpiter, la más grande tenía un tamaño similar al de la tierra, pero en 1994 desapareció y se ha ido formando otra a lo largo de los años.

Satélites

Neptuno posee 14 satélites: Titión, Proteus, Nereid, Arissa, Galatea, Dispina, Thalassa, Naiad, Halimede, Neso, Sao, Leomedia, Psamathe, S/2004 N1. El número 14 fue descubierto en el año 2013 y es un objeto pequeño de 12km de diámetro que cada 23 horas da una vuelta completa alrededor de éste gigante congelado.

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El satélite más importante se llama “Titión” el cual tiene un diámetro de 2705 Km, gira en sentido contrario al planeta y según los científicos éste se estrellará contra Neptuno dentro de unos 10 a 100 millones de años; su superficie tiene géiseres de nitrógeno que arrojan una materia subterránea desconocida.

El satélite Titión se destaca por poseer una órbita retrógrada, además de su gran tamaño y forma esférica.

Anillos de Neptuno

El planeta tiene un sistema de cinco anillos estrechos, delgados y muy tenues, que se formaron a partir de partículas de polvo, arrancadas de las lunas interiores por los impactos de meteoritos pequeños.

Se descubrieron en 1989 por la sonda espacial Voyager 2 y sus nombres son en honor a los científicos que han estado presentes en las investigaciones de dicho planeta, del anillo más exterior al más interior son llamados: Galle, Le Verrier, Lassel, Arago y Adams.

Los anillos de Neptuno son mucho más oscuros que los anillos brillantes de Saturno, cuya composición de polvo y roca no permite el reflejo de la luz a diferencia de los anillos brillantes de Saturno que están compuestos de hielo. Se piensa que los anillos de Neptuno son jóvenes, probablemente tenga una edad menor a la del Sistema Solar.

Un gigante difícil de observar

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Éste planeta se hace difícil de observar dada su lejanía del sol; para poder observarlo hay que implementar distintos métodos entre los cuales destacan el empleo de círculos graduados y mediante el uso de mapas de publicación, puede encontrarse también con binoculares, aunque su tamaño es tan diminuto que parece una estrella.

La única vez que la imagen de Neptuno ha sido capturada fue gracias a la sonda Voyager 2, cuando sobrevoló al planeta a 3000km del polo norte de éste, en el año 1989 durante el vuelo se estudió la atmósfera del planeta, también sus anillos, la magnetosfera y también se sobrevoló al satélite Tritón.

Por ahora no hay planes de visitar nuevamente dicho planeta, al menos no a corto plazo, pero las fotografías que fueron captadas por Voyager 2 son asombrosas y proporcionaron los mejores datos sobre el planeta. No obstante, existe una misión de la NASA que proyecta una nueva visita a Neptuno para la década de 2020 o 2030 y se llama la misión Flagship.

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Otra propuesta que ha sido nombrada es la sonda Argo, una nave espacial que podría ponerse en marcha para el 2019 y cuyos objetivos serían sobrevolar los planetas gigantes gaseosos (Júpiter, Saturno y Neptuno) y un objeto del cinturón de Kuiper. La atención se centrará en su totalidad en Neptuno y su luna más grande Tritón, a los que alcanzarían en el año 2029.

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