Chumbera

La Chumbera, opuntia o nopal, es uno de los cactus más tradicionales que existen y pertenecen por supuesto a la familia Cactáceae, y al género Opuntia. La Chumbera es oriunda del continente americano, específicamente de México, y se encuentran distribuidas desde el norte de EE.UU hasta la Patagonia.

La Chumbera llegó a bordo de las naves de los conquistadores, fue una de las primeras especies que llegó del Nuevo Mundo; desembarcó en costas españolas en el siglo XVI con el fin de cultivarlas para que fueran el alimento a la cochinilla de carmín, utilizada para la elaboración de tintes. El plan no dio los resultados esperados, pero igual se quedó y se siguió propagando.

La Chumbera

Variedad más común de la Chumbera

La variedad más común, Opuntia ficus-indica, muy pronto logró adaptarse y quedó como una planta silvestre; útil para alimentar al ganado, e igualmente a humanos, y como cerca natural. Actualmente es un género que alberga más de 300 especies.

¿Cuál es la plaga más dañina para la Chumbera?

Cuatro siglos después de la llegada de la Chumbera, sólo Dactylopius Opuntiae, mejor conocida como cochinilla, amenaza con terminar para siempre con esta planta alóctona que nos llega desde México, y del el cual es su emblema. Por lo que se le puede ver en el escudo nacional, fungiendo como un soporte que sostiene a un águila real devorando una serpiente.

Características morfológicas de la Chumbera

Tallos

La Chumbera se caracterizan por sus tallos de forma oval, plana y verdes medianos. Esta planta alcanza rápidamente una altura cercana a los cuatro metros. Mientras tierno, se denomina cladodio; etapa en la que es muy suculento y muy poco lignificado. Mientras que cuando es más longevo, tiene una cutícula lignificada y numerosas fibras, que dan una consistencia cuasi leñosa.

Los segmentos o cladodios son típicos del género, con la apariencia de una hoja carnosa, generalmente en formas ovales y planos. Es un espectáculo presenciar que pueden convertirse en tallos, y al mismo tiempo emitir segmentos florales. Poseen dos tipos de espinas; algunas largas y duras, y otras cortas y delgadas.

En cuanto a tamaño, este género alberga especies de tamaños muy diversos: Desde la pequeña Opuntia microdasys var. albispina, conocida como “Ala de ángel” , hasta especies más arbóreas, con su tronco, o arbustivas, como Opuntia leucotricha que puede alcanzar hasta los 5 m de altura. Como típicos cactus, las chumberas son plantas bastantes ramificadas y rústicas, con sus ramas que pueden ser muy inclinadas o extendidas.

Espinas

Algunas especies de opuntia tienen espinas muy duras de hasta 10 cm de largo, de las que hay que tener mucho cuidado de no dejar que se anclen a la piel, ya que su extracción puede ser muy dolorosa.

Tallos y espinas de Chumberas

Flores

Son grandes, y bastante abiertas, de colores que van desde amarillo, naranja, rojo y morado. Las flores de la Chumbera  nacen una vez al año, dando una sola fruta; la tuna o nopal, que puede ser de color amarillo o rojo.

Flores de Chumbera

Fruto

Como lo acabamos de mencionar, el fruto es lo que se conoce como tuna o nopal; el cual puede ser de forma globosa u ovoide, y puede llegar a medir de 3 a 5 cm de largo. Su color es verde, pero al madurar se torna, naranja, o rojizo. En algunas variedades es puede ser de color blanco o amarillo. El color de la pulpa puede ser carmín, verde o amarillo; la cual tiene un sabor muy refrescante y agradable cuando está bien madura.

Las semillas son prácticamente inseparables de la pulpa; por lo que cuando esta se consume, inevitablemente también se consumen las semillas, las cuales son muy numerosas. En este sentido, las investigaciones aseguran que no son dañinas para el organismo, sino que por el contrario, tienen propiedades digestivas.

Frutos de la Chumbera

Raíz

Su sistema radical es extenso y profundo, el cual le permite capturar de forma eficiente la mayor cantidad de agua durante los períodos de lluvia; aunque estos sean breves.

Multiplicación de La Chumbera

La multiplicación de este género de planta es muy sencilla, ya que es suficiente con que una parte de la planta caiga al suelo para desarrollar raíces y comenzar rápidamente su crecimiento. Para su crecimiento requiere plena exposición solar y de un sustrato bien drenado. Aunque puede cultivarse en macetas, el resultado no será tan esplendoroso  ni fructífero como su desarrollo en forma silvestre al aire libre.

Requerimientos ambientales

Las chumberas están perfectamente adaptadas a cualquier zona árida; de escasas lluvias, condiciones secas, , y suelos pobres.

Usos en la gastronomía

Como mencionamos en líneas anteriores, también sirve de alimento para los humanos. En la gastronomía suelen usarse sus cladodios cuando jóvenes para preparar el típico plato conocido como “nopalito”, o también se usan para hacer ensalada de nopales. Se ha detectado en esta planta efectos positivos contra la diabetes, ya que se comprobó que reduce los niveles de azúcar en la sangre. Además es baja en calorías.

Los frutos, conocidos en España como higos chumbos, son muy apreciados en las artes culinarias por su sabor dulce. Existe una tuna que es más agria o ácida, y que proviene de la especie Opuntia joconostle.

Los frutos se utilizan en la elaboración de postres, salsas y hasta para bebidas y helados; como el conocido “Arrope de tuna” de Argentina. También se usan como aperitivos y condimentos.

Chumbera en la gastronomía

Importancia de La Chumbera

Su importancia radica en que ha resultado una planta muy útil y versátil, ya que sirve tanto en la alimentación humana como en la fabricación de productos derivados, como bebidas y mermeladas, entre muchas otras. Además la profundidad de sus raíces y su capacidad de almacenar agua, favorecen la recuperación de los suelos y su conservación. Sus pencas y tallos se utilizan como forraje de alta palatabilidad y calidad para el ganado.

Propiedades nutricionales del nopal

Los frutos de esta especie son ricos en vitaminas y fibras, muy especialmente en vitaminas C, K,  A, B2 y B6. Contiene también minerales importantes como hierro ( muy necesario para las funciones cerebrales), cobre, magnesio, potasio y calcio.

Nos queremos despedir como de costumbre, con un interesante video.

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